To Rurutu στη Γαλλική Πολυνησία αποκαλείται και «Νησί των Φαλαινών», γιατί κάθε Ιούλιο και Αύγουστο τα νερά του γεμίζουν από φάλαινες, που μεταναστεύουν. Καθόλου παράξενο.

Σε ένα άλλο μέρος της γης, στο Φαγιούμ (Fayyum) της αιγυπτιακής Σαχάρας βρίσκεται η «Κοιλάδα των Φαλαινών» (Wadi Al-Hitan ή Zeuglodon Valley). Παράξενη ονομασία για αυτή την άνυδρη γωνιά του πλανήτη. Ασφαλώς, το τελευταίο πράγμα, που περιμένει να δει ο επισκέπτης, είναι εκατοντάδες απολιθώματα αρχαιοκητών.

Η περιοχή βρίσκεται 150 χιλιόμετρα νοτιοδυτικά του Καḯρου, εντός των ορίων της προστατευόμενης περιοχής Wadi ElRayan (WRPA). Η ιδιαιτερότητά της προέρχεται από το πλήθος και την ποιότητα των απολιθωμάτων, αλλά και από το εξαιρετικό τοπίο (αμμόλοφοι), που προστατεύει τα ευρήματα από τους ισχυρούς ανέμους και τη διάβρωση.

Δικαίως, λοιπόν, χαρακτηρίστηκε το 2005 ως Μνημείο Παγκόσμιας Πολιτιστικής Κληρονομιάς της UNESCO, αφού πρόκειται για ένα από τα σημαντικότερα παλαιοντολογικά μνημεία του κόσμου.

Σύμφωνα με επιστημονικές έρευνες, η συγκεκριμένη λεκάνη βυθίστηκε στο νερό πριν από περίπου 50 εκατομμύρια χρόνια. Οι σκελετοί αυτών των προϊστορικών ζώων παγιδεύτηκαν για χιλιετίες σε ψαμμίτη και τα πρώτα ευρήματα ανακαλύφθηκαν στα μέσα του 19oυ αιώνα. Ωστόσο, δεν έχει αποσαφηνιστεί ακόμα ο λόγος, που τόσα πολλά απολιθώματα αρχαίων φαλαινών βρέθηκαν στη συγκεκριμένη περιοχή.

Αρχικά, οι επιστήμονες θεώρησαν πως βρήκαν τους σκελετούς ενός τεράστιου θαλάσσιου ερπετού εξ’ ου και η ονομασία Βασιλιάς Σαύρα (Basilosaurus). Στις αρχές, όμως, του περασμένου αιώνα αναγνωρίστηκαν ως απολιθώματα ενός είδους φάλαινας, που έχει πια εκλείψει. Ο μεγαλύτερος σκελετός, που ανακαλύφτηκε, έχει μήκος 21 μέτρα, ενώ σε πολλούς σκελετούς διαπιστώνεται η ύπαρξη ποδιών και δακτύλων. Η σπουδαιότητα των ανακαλύψεων έγκειται στο γεγονός ότι πλέον γνωρίζουμε περισσότερα για την ιστορική εξέλιξη των φαλαινών, που από χερσαία ή αμφίβια ζώα μετατράπηκαν σε θαλάσσια κήτη.

800px-Dorudon_skeleton

Στην «Κοιλάδα των Φαλαινών» έχουν βρεθεί απολιθώματα και άλλων πρώιμων ζώων, όπως καρχαρίες, κροκόδειλοι, χελώνες, σαλάχια, κοράλλια και μια ποικιλία απολιθωμένων φυτών. Παρ’ όλα αυτά δεν πρόκειται για μια νεκρή ζώνη. Η Zeuglodon Valley φιλοξενεί 15 είδη φυτών της ερήμου, 19 είδη ερπετών, 20 είδη πτηνών, και πολλά άγρια θηλαστικά, όπως το λευκό ελάφι, η αλεπού fennec, κ.ά.

 

Φωτογραφίες: weepingredorger.wordpress.com, mytrips.blennerhassett.id.au